Plutón, Caronte y New Horizons ¡Primer aniversario!

¡No puedo creer lo rápido que pasa el tiempo! El 14 de julio de 2015, hace un año justamente del mayor acercamiento a Plutón por parte de la nave New Horizons de la NASA… ¡hace un año ya que descubríamos a Plutón!

Y es absolutamente impresionante lo que sabemos hoy en día y lo que desconocíamos hace tan solo un año.

Y es que Plutón y Caronte ya no son los mismos. Como todo el mundo sabe, han pasado de ser puntitos brillantes al final de nuestro sistema solar, a dos cuerpos con nombre propio, con una geología asombrosa y unas características únicas.

Fotografías a color de Plutón y Caronte tomadas por la sonda New Horizons de la NASA. Credit: NASA/JHUAPL/SwRI

Aquí os dejo un resumen elaborado por la NASA del primer año de investigación del sistema de Plutón (Plutón, planeta enano, y Caronte, la más grandes de sus lunas, comportándose ambos como un sistema de planeta doble).

Hay que ver lo que puede aumentar nuestro conocimiento planetario puede en un sólo año… ¡gracias New Horinzons!

*Imagen de portada: Imagen tomada por la sonda espacial New Horizons donde puede verse la puesta de sol a través de las montañas heladas y escarpadas de Plutón. Credits: NASA/JHUAPL/SwRI

 

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ExoMars 2016 de camino a Marte

Ayer, 14 de marzo de 2016, a las 9:31 (GMT) -10:31 hora española- la nave ExoMars 2016 a bordo del cohete Protón-M, despegaba rumbo a Marte desde el cosmódromo de Baikonur (Kazajistán).

Despegue del cohete Protón-M con ExoMars 2016 (ESA).

La misión ExoMars 2016 creada por la ESA y Roscosmos (Agencia Espacial Federal Rusa) tiene una finalidad doble, por un lado introducir un nuevo orbitador a la ya conocida flota de satélites artificiales del planeta rojo; y por otro, realizar con éxito una misión de aterrizaje en superficie. Para ello, ExoMars 2016 se compone del orbitador TGO (Trace Gas Orbiter) y del módulo de descenso EDM (Entry, Descent and landing demonstrator Module) Schiaparelli. ExoMars 2016 es la primera de las misiones dentro del programa ExoMars (con un presupuesto total de 1.300 millones de euros), del que se preveé otra futura misión, ExoMars 2018, que incluirá el aterrizaje de un rover en la suerficie del planeta. La sonda ExoMars 2016 tiene un tiempo aproximado de 7 meses para llegar a Marte y se preveé que la capsula Schiaparelli se desprenda del cuerpo principal ExoMars TGO el 16 de octubre de 2016, y aterrice posteriormente en la superficie marciana el 19 de octubre en Meridiani Planum, muy cerca al lugar de aterrizaje de Opportunity.

Recreación de la llegada de ExoMars 2016 a Marte y la separación del módulo de descenso Schiaparelli con TGO (ESA)

Con esta misión, la Agencia Espacial Europea pretende realizar un gran reto tecnológico deribado del desacoplamiento del módulo de descenso antes de la llegada a Marte, y la posterior reentrada en la atmósfera marciana y el aterrizaje en la superficie. Así, mientras que la finalidad del EDM o módulo de descenso Schiaparelli es más bien confirmar el reto tecnológico que supone su aterrizaje en Marte, TGO cuenta con un pack de instrumentos científicos preparados para analizarar la presencia de metano en la atmósfera marciana. Este gas traza, que en la Tierra puede tener un origen biológico o geológico (por procesos volcánicos), es de gran importancia, y su reconocimiento y distribución en la superficie del planeta, es uno de los objetivos claves que se quieren desarrollar con TGO.

EDM Schiaparelli: el módulo demostrador de entrada, descenso y aterrizaje (ESA).

Para más información: Asi es ExoMars la proxima mision de la ESA a Marte

Desde el punto de vista científico ExoMars plantea resolver problemas de gran interés en Marte (sobre todo astrobiológicos) y desde el consorcio europeo de UPWARDS quisimos retransmitir nuestras impresiones sobre esta misión. Para ello se organizó un evento divulgativo (dentro de las instalaciones del Instituto Andaluz de Astronomía) que abarcó, desde la retransmisión en directo del despegue de la sonda, una conferencia sobre la misión ExoMars 2016 y sobre el proyecto UPWARD, hasta una mesa redonda donde  varios miembros del consorcio pudimos contestar a las preguntas de los asistentes.

En este evento, dirigido a estudiantes de bachillerato procedentes de diferentes institutos de Granada, participamos miembros de algunas de las instituciones que trabajan en UPWARDS (IAA, UCM, IASB, INAF y OU), mostrando una vez más, la conjunción entre distintos grupos de investigación europeos, que buscan dar a conocer mejor uno de los más interesantes cuerpos de nuestro Sistema Solar. Para más información: Good luck, EXOMARS 2016!

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Conexión en directo (14 de marzo) entre los asistentes al evento de seguimiento de ExoMars desde el IAA con varios investigadores del consorcio europeo UPWARDS.

Ahora solo queda esperar a que ExoMars 2016 sobrevuele el planeta rojo y que nos traiga consigo grandes avances tanto en la exploración espacial, como en la búsqueda de vida o de entornos habitables en este planeta.

Repetición del despegue del cohete Protón con la sonda ExoMars 2016 (ESA):

*Imagen de cabecera: recreación de la sepación de la sonda ExoMars 2016 con el cohete Protón (ESA).

Hello Pluto!

Y un día como hoy, 14 de julio de 2015 a las 11:50 UTC (13:50 hora española), la sonda New Horizons consigue el máximo acercamiento a Plutón; exactamente a 12500 kilómetros de distancia de la superficie de este planeta enano.

Aunque durante el día de hoy no tendremos imágenes de este sobrevuelo, de madrugada New Horizons hará una breve señal para saber que la nave continúa su camino y ha sobrevivido a este histórico encuentro, y se podrán disfrutar se las primeras imágenes a partir de mañana y hasta el 20 de este mismo mes. Mientras tanto, podemos disfrutar de la última imágen de Plutón tomada el día 13 (imagen del tuit), en donde ya pueden reconocerse muchas estructuras geológicas que seguro que darán mucho que hablar durante los próximos meses.

Tamaño de Plutón (2370 km) y Caronte (1208 km) en comparación con la Tierra gracias a las nuevas mediciones realizadas por New Horizons. (NASA).

Además, New Horizons seguirá enviándonos sus imágenes hasta noviembre de 2016, y fijará una nueva investigación de observación en algún cuerpo del cinturón de Kuiper durante el 2019, antes de comenzar su largo viaje fuera del Sistema Solar como ya hicieron las Pioneer o la Voyager 1 y 2.

Para más información, la web oficial de la misión New Horizons: http://www.nasa.gov/mission_pages/newhorizons/main/index.html

*Imagen de portada: Imagen artística de New Horizons sobrevolando Plutón y Caronte. Credit: Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Southwest Research Institute (JHUAPL/SwRI)

 

¡Philae despierta!

¡Buenos días dormilona!

Eso es lo que ahora mismo muchos deseamos decirle a la sonda europea Philae después de siete meses de letargo en la superficie del famoso cometa 67P. Y es que nos hemos visto todos sorprendidos por el ya famoso twitt “Hello Earth! Can you hear me?”. Y sus posteriores comentarios:

Y es que, si ya había sido histórico llegar a la superficie del cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko, también lo es “reevivir” al cabo de siete meses. Recordemos que Philae se separó de su módulo espacial Rosseta el 12 de noviembre y aunque consiguió exitosamente aterrizar sobre 67P, tuvo la mala fortuna de establecerse en una zona de sombras (aunque la ESA no ha podido confirmar el lugar exacto del aterrizaje), donde la energía solar apenas llegaba y fue insuficiente para recargar los paneles solares de Philae. Sin el acceso a esta energía, Philae trabajó aproximadamente durante 57 horas sobre el cometa Chury antes de entrar en estado de hibernación.

15774234245_265a15c13b_bImagen del cometa 67/CG tomada durante el descenso de la sonda Philae al cometa el 12 de noviembre (ESA/ROLIS).

Sin embargo, como todos sabemos, los cometas mantienen una órbita más o menos elíptica alrededor del Sol, y gracias a ello el primer cometa conquistado por nuestra tecnología, se ha ido acercando cada vez más a nuestra estrella, lo que ha permitido finalmente, salir a Philae del periodo de hibernación y darnos hoy gratificante noticia, ¡Philae vuelve al trabajo!

Durante las siguientes semanas sabremos más sobre el estado de Philae, sus conexiones con Rosseta y la Tierra, y la posible activación de los instrumentos a bordo de esta pequeña sonda que viaja junto al cometa Churyumov-Gerasimenko.

* Imagen de portada: Ilustración del despertar de Philae en la superficie de 67P/Churyumov-Gerasimenko (ESA).

La selección de instrumentos que estudiarán Europa

Europa, luna del mayor planeta del Sistema Solar, está de enhorabuena. La NASA ha seleccionado nueve instrumentos científicos que nos ayudarán a seguir descubriendo las maravillas de este satélite helado.

¿Y por qué investigar Europa? Ya durante la misión Galileo, se evidenció que Europa podría poseer una corteza o capa superficial helada, y un océano interno que demuestra tener una cantidad superior de agua que el de nuestro propio planeta. Lo que hace postularse a esta luna, como uno de los principales cuerpos planetarios con las condiciones adecuadas para albergar vida.

Entre los instrumentos científicos seleccionados se incluen cámaras y espectrómetros para producir imágenes de alta resolución de la superficie de Europa, que ayuden a determinar su composición. Un rádar de penetración en hielo que determinará el espesor de la corteza helada del satélite, un magnetómetro con el que poder medir la fuerza y dirección del campo magnético de europa, que entre otras cosas, permitirá determinar a los científicos la profundidad y salinidad del océano interno.

En concreto, la nueva misión a Europa a cargo de la NASA tiene prevista su fecha de salida en la década de 2020 y contará con los siguientes instrumentos a bordo:

  • Plasma Instrument for Magnetic Sounding (PIMS)
  • Interior Characterization of Europa using Magnetometry (ICEMAG)
  • Mapping Imaging Spectrometer for Europa (MISE)
  • Europa Imaging System (EIS)
  • Radar for Europa Assessment and Sounding: Ocean to Near-surface (REASON)
  • Europa Thermal Emission Imaging System (E-THEMIS)
  • MAss SPectrometer for Planetary EXploration/Europa (MASPEX)
  • Ultraviolet Spectrograph/Europa (UVS)
  • SUrface Dust Mass Analyzer (SUDA)

Para más información, nota de prensa de la NASA: http://www.jpl.nasa.gov/news/news.php?feature=4598

Vídeo con la conferencia de prensa de la NASA con la selcción de instrumentos en la futura misión a Europa: https://www.youtube.com/watch?v=g5GFPEEsJGQ

* Fotografía de entrada: Representación artística de una futura misión a Europa (NASA/JPL-Caltech).