Las lunas de Marte: Fobos y Deimos

Lunas de Marte: FOBOS y DEIMOS en #10 preguntas

¿Quieres conocer todos los detalles sobre las lunas/satélites de MARTE? Te lo cuento contestando a 10 preguntas sobre FOBOS y DEIMOS.

#1 ¿Quiénes son?
Marte tiene dos pequeñas lunas orbitando en torno a él. Fobos y Deimos, llamadas así por ser, según la mitología griega, los dos hijos gemelos que tuvo del dios Ares (Marte en la mitología romana) con Afrodita. Los nombres significan Fobos (miedo), Deimos (terror).

#2 ¿Cómo son?
Tanto Fobos como Deimos son satélites con forma irregular y bastante pequeños. Fobos es el mayor de los dos con 22 km de diámetro y Deimos tan sólo tiene 12 km de diámetro. Para que os hagáis una idea, nuestra Luna tiene 3500 km de diámetro. Pero aún así, ¡no vamos a despreciar las lunas de Marte por ser pequeñitas! Además, tanto Fobos como Deimos son demasiado ligeros para que la gravedad los haga esféricos, de ahí su forma de patatilla.

Fobos fotografiado por la misión Mars Reconnaissance Orbiter el 23 de marzo de 2008. NASA/JPL-Caltech/University of Arizona

Deimos fotografiada por HiRISE de la Mars Reconnaissance Orbiter el 21 de febrero de 2009. Los colores han sido realzados. NASA/JPL-caltech/University of Arizona

#3 ¿Cómo se descubrieron?
Me encanta contar la historia del descubrimiento de Fobos y Deimos. En el siglo XVII ya se decía que Marte tenía dos lunas a pesar de que nadie las había observado.
¿Cómo era esto posible? Resultó que Johannes Kepler lo razonó de manera matemática. En aquella época se conocía que nuestro planeta, la Tierra, tenía tan sólo un satélite (la Luna), y Júpiter, el gigante gaseoso, contaba sin embargo, con cuatro lunas (Ío, Europa, Ganímedes y Calisto), descubiertas en 1610 por Galileo Galilei. Por lo tanto, y siguiendo un razonamiento matemático y una “armonía numérica”, si Marte orbitaba entre la Tierra y Júpiter, ¡este debía tener tan solo dos satélites! Mucho después se descubrió que este razonamiento no tenía sentido, al descubrir el resto de las lunas de Júpiter, pero fue suficiente para sembrar la idea de la existencia de las lunas de Marte.

Asaph Hall, astrónomo estadounidense

Tan instaurada estaba esta idea, que unos 150 años antes de su descubrimiento, libros como “Los viajes de Gulliver” de Jonathan Swift o “Micromegas” de Voltaire, ya describían a estas dos lunas de Marte. Pero no fue hasta 1877, que el astrónomo, Asaph Hall, obsesionado también con las lunas de Marte, las descubrió en el  Observatorio Naval de Washington. Sin embargo, no hay que desmerecer el mérito de la mujer de Asaph, Angeline Stickney, quien fue la persona que animaba día a día a Asaph a mirar por el telescopio. Al menos, hoy en día queda su recuerdo en forma de cráter, el cráter de impacto más grande en la superficie de Fobos, que lleva el nombre de soltera Stickney en su honor.

Cráter de impacto Stickney fotografiado por la misión Mars Reconnaissance Orbiter el 23 de marzo de 2008. NASA/JPL-Caltech/University of Arizona

#4 ¿Cuál es su origen?
La teoría más popular es que Fobos y Deimos son asteroides capturados que provienen del cinturón de asteroides, de ahí su morfología irregular. Sin embargo, recientes estudios apuntan a que esta teoría podría no ser la correcta, y que en realidad Fobos y Deimos se formarían al igual que nuestra Luna, debido a un gran impacto contra Marte que expulsó material al exterior y que acabo siendo atrapado por la gravedad del planeta. ¡Habrá que seguir investigando en este aspecto!

#5 ¿Cómo son sus órbitas?
Fobos orbita a Marte a una distancia aproximada de 9400 km, y Deimos a 23500 km. Ambos satélites siempre muestran la misma cara a Marte, al igual que nuestra Luna siempre muestra la misma cara a la Tierra, debido a las fuerzas de marea.

Datos de Fobos y Deimos: dimensiones y distancias de sus órbitas.

#6 ¿Cómo se ven desde la superficie de Marte?
Fobos gira alrededor de Marte a mucha velocidad, de hecho en un día marciano, Fobos da tres vueltas sobre Marte. Esto hace que desde la superficie de Marte, parezca que Fobos salga por el Oeste y se ponga por el Este. Además, la órbita de Fobos es tan baja, que visto desde las regiones polares, la curvatura del planeta oscurecería el paso de Fobos. Sin embargo, visto desde la superficie de Marte, veríamos a Deimos con una estrella, pero a esta si la veríamos saliendo por el Este y ocultándose al Oeste; mientras que su período orbital es de 30,5 horas, por lo que excede un día marciano y veríamos a Deimos cada dos días.

#7 ¿Cómo es su composición?
Las composiciones de las dos lunas no son del todo claras, pero espectroscópicamente se parecen a los asteroides tipo D, y su composición es aparentemente similar a las condritas carbonáceas. Además, sus densidades son muy bajas, en concreto Fobos 1,872 g/cm3, y Deimos 1,471 g/cm3, lo que podría indicar una alta porosidad en ambos satélites o una alta cantidad de hielo de agua bajo su superficie.

#8 ¿Cómo es su geología?
Tanto Fobos como Deimos se caracterizan por estar altamente craterizados. La superficie de Fobos está recubierta por una capa de un metro de espesor de polvo, seguramente formada por la erosión debida al alto ratio de impactos meteoríticos. La característica de la superficie más predominante en Fobos es el crater Stickney (de unos 9.5 km de diámetro). Además, Fobos presenta una alta presencia de estrías o surcos que recorren el satélite de un lado a otro, que podrían haberse formado a causa del enorme impacto que generó el crater Stickney, o debido a la eyecta de material rocoso de Marte producido también por impactos meteoríticos. Por otro lado, el cráter más grande de Deimos es de aproximadamente 2,3 km de diámetro, 1/5 del tamaño del cráter más grande de Phobos. Además, Deimos tiene un aspecto más suave causado por el relleno parcial de algunos de sus cráteres.

Superficie de Deimos. Fotografía tomada por la Viking 1. NASA.

Superficie de Fobos. Imagen tomada por la sonda Viking 1. NASA

#9 ¿Qué misiones las han visitado?
No ha habido ninguna misión hasta ahora que tuviese como objetivo principal el estudio de las lunas de Marte. Sin embargo, en su viaje hacia Marte muchas misiones han podido fotografiar y tomar datos de las lunas como la misión Mariner 7 (que obtuvo la primera imagen de Fobos), Mariner 9, Viking orbiter 1 y 2, Phobos 2, Mars Pathfinder, Mars Global Suveyor, Mars Reconnaissance Orbiter, Mars Express, MAVEN, y Rosetta. Rusia intentó enviar una misión a Phobos llamada Phobos-Grunt, en 2011, pero la nave espacial quedó atrapada en órbita terrestre y cayó de nuevo a la Tierra en 2012. Y los rovers Opportunity y Curiosity han sacado fotografías de las lunas desde la superficie. En particular, el rover Curiosity ha tomado algunas excelentes fotos y videos de Phobos y Deimos, incluyendo imágenes de Phobos eclipsando el sol. Hay varias misiones propuestas a las lunas, especialmente a Fobos. Sin embargo todavía no hay ninguna aceptada. ¡Habrá que esperar a una nueva misión!

Eclipse anular entre el Sol y Fobos. Fotografía tomada por el rover Curiosity. Image credit: NASA/JPL-Caltech/Malin Space Science Systems/Texas A&M Univ.

#10 ¿Qué les pasará en el futuro?
Fobos se va acercando a Marte, con órbitas cada vez más concéntricas, unos 1.8 cm al años. Se piensa que dentro de unos 50-100 millones de años, Fobos acabará colisionando contra Marte o bien su desintegración en pequeños fragmentos, formando un bonito anillo a su alrededor. ¿Os imagináis dentro de 50 millones de años a Marte habitado? Ya podrían ponerse a salvo estos “marcianos” ya que verían a Fobos acercarse cada vez más y más, aunque sin duda ¡sería un espectáculo digno de ver!
Por el contrario, su hermano Deimos, se aleja cada vez más de Marte, por lo que un día se escapará hacia el espacio, dejando al planeta rojo, abandonado y sin lunas.

Vídeo con las respuestas en mi canal de YouTube:

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